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Lluvia de Estrellas

La noche del 13 de diciembre y la madrugada del 14 podremos disfrutar de la lluvia de estrellas: Gemínidas.

Norberto Espítitu

¿qué son las lluvias de estrellas?

Una lluvia de estrellas no tiene nada que ver con estrellas. Las estrellas se encuentran a miles de millones de kilómetros de nosotros. En cambio, las estrellas fugaces ocurren un poco más cerca, en la atmósfera de la Tierra para ser más precisos, entre 50 km y 100 km por encima de la superficie. Así es, en realidad lo que observamos en una lluvia de estrellas es la desintegración de pequeñas partículas; la mayoría tiene un tamaño que puede ir desde un grano de arena hasta una pelota de beisbol entrar a la atmósfera de la Tierra.

Lluvia de Meteoros

Para evitar confusiones, los astrónomos llaman meteoros a estos destellos de luz. Los meteoros son producidos por meteoroides, partículas sólidas que viajan a una velocidad tal que rompen la barrera del sonido; la presión generada con las partículas de la atmósfera calienta los gases de esta, produciendo estos trails que seguramente haz visto alguna vez en una noche oscura. Es por esto que, tal vez un nombre más apropiado sea “lluvia de meteoros” en vez de lluvia de estrellas.

¿De dónde salen las piedritas que dan origen a los meteoros?

Tempel-Tutlle
Tempel-Tutlle

De cometas y asteroides. Verás, los cometas que encontramos en el sistema solar tuvieron su origen en las zonas más alejadas de este, más allá de la órbita de Neptuno, es decir, en el cinturón de Kuiper o en la nube de Oort. Cada cierto tiempo, los cometas se acercan al Sol y dejan a su paso un rastro de escombros. Cuando la Tierra atraviesa estos restos que dejó el cometa, los observamos entrar a nuestro planeta como lluvias de meteoros.

Las lluvias de meteoros se repiten todos los años sin falta y cada una de ellas tiene un cometa o asteroide que les da origen. Además, desde nuestro punto de vista aquí en la Tierra, cada lluvia de meteoros parece emanar de un punto en el cielo, que los astrónomos han bautizado como radiante.

Las leónidas se ven como si aparecieran de la constelación de Leo, debido al cometa Tempel-Tutlle

Cometa Halley

Las oriónidas de la constelación de Orión, y se deben al cometa Halley, y las geminidas, de Géminis, y su. Las geminidas son producidas por un planeta enano conocido como Phaethon.

¿Cómo observar la lluvia de estrellas: Gemínidas?

Lo primero que hay que saber es que, para observar una lluvia de estrellas no necesitas un telescopio. Un telescopio, sea cual sea su diseño, nos permite ver una pequeña área del firmamento. Cuando observamos una lluvia de estrella queremos justo lo contrario, abarcar la mayor cantidad de cielo posible, por lo que con los ojos basta.

Desde una ciudad es muy difícil llegar a apreciar meteoros, ya que estos son poco brillantes y por ello la contaminación lumínica nos impedirá observar muchos de ellos. Mi recomendación es alejarse lo más posible de la ciudad o de las luces artificiales.

Lluvia de estrellas: Gemínidas
No hay que mirar directamente a estas estrellas, sino en dirección hacia el zenith

El 13 de diciembre Geminis aparece por el oriente un par de horas después del anochecer, alrededor de las 20:30 podemos comenzar a observarlo… pero lo mejor es esperar a que se encuentre bien arriba en el cielo. Géminis es fácil de identificar en el cielo, gracias a sus dos estrellas más brillantes: Castor y Pollux que representan las cabezas de los gemelos.

Las geminidas tienen su máximo a altas horas de la madrugada, por lo que recomiendo llevar ropa abrigadora y bebidas calientes. Si sigues estas recomendaciones podrás observar unos 20 meteoros por hora. Solo si te encuentras en un cielo muy oscuro, podras observar 60 o 70 por hora.

Una anécdota que tengo sobre las geminidas ocurrio hace unos años, en 2011. Me encontraba acampando cerca de Cuernavaca cuando, cerca de las 5 de la mañana, vi un meteoro particularmente brillante. Cruzó todo el cielo y llegando al final se partió en dos. Es algo que nunca he vuelto a ver, y que jamás olvidaré.

¿Cómo fotografiar la lluvia de estrellas?

Una vez que te hayas instalado en algún lugar oscuro fuera de las luces de la ciudad, te recomiendo llevar sobre todo un tripie estable. Es necesario que tu cámara pueda tomar imágenes de 30 segundos de exposición o más. Apúntala al cielo, y haz múltiples tomas de 20, 30 o 40 segudos. Si tienes suerte en alguna o varias de ellas capturarás varios meteoros.

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