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La exploración de Marte

 Primera exploración marciana

Marte cambia de dirección. GIF

Si tuvieras la oportunidad de observar el cielo nocturno todas las noches, notarías que Marte no es como los demás objetos del firmamento. La esfera de las estrellas (firmamento) parece moverse en una sola dirección, pero cada dos años Marte cambia de dirección estrellas.

Esto es debido al movimiento retrógrado, que intrigó a los astrónomos de la antigüedad. Es en este momento cuando la humanidad comenzó la exploración marciana.

 

 El movimiento retrógrado

Movimiento retrógrado de Marte
Movimiento retrógrado de Marte. GIF

El movimiento retrógrado de Marte y otros planetas fue lo que llevó a Ptolomeo y otros astrónomos a idear sus modelos del sistema solar. En ellos se había sembrado la semilla de la curiosidad.

Colocando al Sol en el centro del sistema solar, Kepler encontró que las órbitas planetarias eran elípticas gracias a su esfuerzo por explicar el movimiento retrógrado de Marte. Este un efecto que presenciamos cuando la Tierra “rebasa” a Marte, ya que su órbita es más cercana al Sol.

¿Canales artificiales?

Giovani Schiaparelli creyó haber observado canales artificiales en Marte… y por mucho tiempo, aún al inicio del siglo XX, la comunidad científica lo dió por hecho, creyendo que había una civilización de marcianos habitando el planeta rojo. Pero esto resultó ser una mera ilusión óptica.

De aquí tenemos que saltar a la segunda mitad del siglo XX. Aunque parezca difícil de creer, la historia de la exploración de Marte, está plagada de fracasos. Pero como dicen por ahí, “el fracaso es un ensayo para el éxito”.

Misiónes a Marte

Las Marsniks

La primera misión con destino a Marte y un lanzamiento exitoso fue la Marsnik 1 de la Unión Soviética. Sus objetivos eran estudiar el espacio entre Marte y la Tierra, además de fotografiar la superficie marciana y medir su campo magnético. Mars 1 (1962) detectó polvo interplanetario de las Tauridas y midió el campo magnético terrestre.

Marsnik 1 Marte Astrofisicos en accion

Se logró acercar al planeta rojo, pero se perdieron las comunicaciones en poco tiempo y entró en una órbita alrededor del Sol.

Primer objeto en Marte

En 1971 la sonda soviética Mars 2 alcanzó la superficie de Marte tras un viaje de siete meses, pero se estrelló. Oficialmente, la sonda Mars 2 fue el primer objeto hecho por el ser humano en tocar la superficie de Marte.

Las sondas Mars 2 y  Mars 3 midieron la temperatura de los polos marcianos (-110 ºC), y registraron la cantidad de vapor de agua en su atmósfera (5000 veces menor que en la Tierra). Nos mandaron las primeros retratos del planeta rojo, que permitieron a los científicos crear mapas de su geografía.

El logro más importante de Mars 3 fue que conquistó el amartizaje, aunque las comunicaciones se perdieron segundos después.

Las Mariner

En en 1965 la Mariner 4 mandó las primeras fotografías del planeta rojo. Percibió cráteres de impacto y no detectó campo magnético. Las misiones futuras mostraron que Marte sí tiene magnetósfera, pero es mucho menos extendida que la de la Tierra.

Esto es un enorme problema, para el que tendremos que encontrar una solución, si es que queremos vivir allá, ya que el campo magnético actúa como un gran escudo que protege al planeta del viento solar.

Las Mariner 6 y 7 sobrevolaron Marte y continuaron con la captura de imágenes de Marte. La Mariner 9 fue un éxito rotundo, orbitó Marte y consiguió el primer mapa global.

Las sondas Viking

Marte - ICN UNAM
Dr. Rafael Navarro

Las sondas Viking fueron enviadas en 1976, teniendo como principal objetivo la búsqueda de compuestos orgánicos en Marte.

En los últimos diez años, se ha planteado la posibilidad de que los experimentos de las sondas Viking no hayan sido del todo adecuados y que su procedimiento haya alterado los resultados, de hecho un científico mexicano es el que ha liderado todo este tipo de ideas, hablamos del Dr. Rafael Navarro del Instituto de Ciencias Nucleares de la UNAM.

Rovers

Marte Rover

Las misiones Apollo que llevaron al ser humano a la Luna nos enseñaron muchísimo sobre los peligros de mandar seres humanos a explorar otros mundos. Por ello, los futuros protagonistas de la exploración marciana no serían seres humanos sino robots. en forma de vehículos exploradores, mejor conocidos como Róvers.

¿Qué ventajas representan los róvers?

Rover GIF

No necesitan comer ni ir al baño y son vehículos prácticamente autónomos. Tal vez hayas visto en varias series de televisión que estos son dirigidos a control remoto, pero ésto no puede suceder. Transmitir una señal a Marte puede tomar hasta veinte minutos, por lo que un rover no puede operarse en tiempo real.

En cambio, los rovers reciben una serie de comandos y objetivos cada cierto tiempo, y su sistema autónomo puede planear la mejor ruta.

Sojourner

Superficie de Marte. Cortesía del Pathfinder

El Sojourner es el vehículo espacial de la misión Mars Pathfinder. Duró tres meses y analizó las rocas y el suelo marciano. Estos análisis arrojaron evidencia de un hecho extraordinario, la posibilidad de agua líquida en Marte.

¿Agua en Marte?

La forma de las rocas y el terreno parece haber sido esculpido gracias al vital líquido. Es posible que hace más de tres mil millones de años existieran lagos y ríos de agua líquida en la superficie de Marte. El Pathfinder envió más de dieciséis mil fotografías desde la superficie.

Curiosity

Llegó a Marte en 2012 y tiene como objetivos explorar la posibilidad de vida pasada en Marte, además de caracterizar el clima y la geología de Marte en el tiempo, todo esto con el fin de prepararnos para una futura exploración humana.

Uno de los experimentos importantes que realiza es analizar la cantidad de metano en la atmósfera, importante para los procesos orgánicos.

La odisea de Curiosity

Este video es parte de la colaboración #cronicasmarcianas entre varios canales de divulgación científica. Les recomendamos el video de nuestros amigos de MindMachineTV sobre la misión Curiosity y el de Viajando por planetas que es sobre la geología marciana.

Otras misiones exitosas

Mars Global Surveyor, Mars Odyssey, Mars Express Orbiter, Spirit, Opportunity, Mars Reconnaissance Orbiter, Phoenix, Mars Orbiter Mission (la única misión india y la más barata de la historia) y Maven, que han estudiado, entre otras muchas cosas, el clima marciano, la atmósfera, la geología y los posibles sitios de aterrizaje.

Nuestro entendimiento de Marte ha avanzado poco a poco. La historia de la exploración marciana ha consistido en aprender de nuestros errores y acercarnos un paso más con cada misión. Y tal vez algún día dejemos de llamare Marte, y le llamaremos “nuestro hogar”.

Próximas misiones

Mars 2020 de la NASA

Su objetivo es investigar el entorno astrobiológico antiguo del planeta rojo y los procesos geológicos sucedidos.

ExoMars de la ESA y la Agencia Espacial Rusa

Buscará pistas de vida en Marte, tanto en el pasado como en el presente,​ investigará cómo el agua y el ambiente geoquímico marciano varía con el tiempo, estudiará la composición atmosférica. Además probará tecnología para misiones futuras de retorno de muestras.

Dato extra: La próxima oposición de Marte es en este año y será el 27 de julio, para estas fechas les prepararemos un video sobre esto.


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Crónicas Marcianas
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